Wednesday, November 25, 2009



Out of the last 35 years of teaching a course called “Foxfire Christmas,” I have selected a few interesting rituals and beliefs that are vanishing. No doubt, some of the items are of pagan origin while others are a product of Appalachian culture.

“Old Christmas”: This is the name applied to January 6 which is the final day of the “twelve days of Christmas (December 25 - January 6”). This time period not only represents the day of Epiphany, but acknowledges the Julian calendar as the true record of Christ’s birth. Since the Julian calendar was still observed in England at the time when many settlers came to the mountains, they have continued to consider the later date as accurate. Consequently, many Appalachian communities spent the twelve days (and nights) going to different homes for music and merrymaking. A few still do!

Mummer’s plays: One hundred years ago, many Appalachian communities enacted a kind of mummer’s play that “traveled” from house to house. The play had about six stock characters: a Knight, a Physician, Satan, Death, etc. The actors were in disguise and dressed appropriately. Each read their speech and the action consisted of the Knight being fatally wounded, but revived by the Physician. The purpose and meaning of the “drama” is unknown. The last time I read about a performance was some 20 years ago down in Cherryville. Some historians think that these plays are pagan in origin and represent the death of winter and the rebirth of spring.

House Cleansing: This ritual has the best results if performed on New Year’s Day. The preferred weather is “cold and windy.” All of the windows in the house are raised and all the doors are opened for the entire day. The purpose of the cleansing is to allow the cold wind to carry away all of the accumulated ills of the past year thereby allowing the family to begin a new year with a purged house. At one time, the Cherokees had a similar ritual.

“Going Home” Tradition: Although this tradition is probably universal, Appalachian natives are especially prone to “go home for the holidays.” Thanks in large part to Scottish and Irish folklore, many mountain natives believe (or once did) that the dead return home at Christmas. This belief has nothing to do with the current attitude towards the returning dead. In fact, at one time, many Scot-Irish natives of Appalachia actually prepared a plate at the table for deceased mothers and fathers.

Christmas Gift! (A Game): I participated in this game as a child. The whole purpose was to sneak up on one of your friends on Christmas Day, tag him with your hand and yell “Christmas Gift.” If he didn’t see you, he was obligated to give you something ( a nickel, a pencil, a marble, etc.)

The Humming Bees: In conjunction with the animals speaking at midnight on Christmas Eve, there is the belief that hives of bees hum the 100th psalm on Christmas Eve night. (I’ve never heard it so I don’t know if they hum “the words” or not!)

Blooming Elder Bushes: I suspect that this is the Appalachian version of another miraculous bloom on Christmas Eve (midnight), the Glastonbury Thorn in England. (based on a marvelous myth about Joseph of Arimathea's walking stick). Allegedly, the hawthorns around Glastonbury burst into bloom on Christmas Day to celebrate the birth of Christ. Appalachia’s elder bushes are supposed to do the same thing except their blooms may occur at any time during the “Twelve Days of Christmas.”

Bells, Guns and Fires: Much in the spirit of ancient traditions which lighted fires and created loud noises with bells, in order to frighten away evil spirits, Appalachia still raises a rumpus on Christmas Day. It is strange to think that the firecrackers and shotguns of today are direct descendants of the whistles, drums and bells of the past that endeavored to make the sun’s “wheel” turn again.

Storytelling: As a child, I was puzzled by the practice of telling stories on Christmas Eve - especially since many of the stories were scary and might have been more appropriate during Halloween. I was wrong. The telling of ghost stories on Christmas Eve is an honored tradition in Appalachia. (There was one “hair-raiser” called “Mr. Fox” which was sort of an Appalachian version of “Bluebeard” that was a favorite.)

Shuckie Beans and Baked Bread: This was the traditional food for Christmas, and the baked bread was often “flavored” with a sprinkling of ashes from the fireplace. On New Year’s Day, the traditional food is still black-eyed beans and hog jowl.


  1. I'm told that our local Freewill Baptist Church still does a Christmas play with mummers' element -- the Devil pulling a sick man out of bed.

  2. Gary, Absolutely fascinating!

    And, in my neck of the woods with both sides of the family very traditionally small-town (and holler-bred) fine Appalachians not one of those traditions is something I've witnessed!

    We still do "belling" though, but that is done on the honeymoon night of a couple. The neighbors bell them until they come out and serve up something to drink.

    Our family didn't pick up black-eyed peas until we moved to Florida for a while. But we always had some kind of pork and one of the side dishes would be boiled cabbage with money in it (don't do this now because the money isn't silver...we have old silver coins we save just for New Year's dinner). It's said to bring good fortune financially in the new year. My sister's husband poo-pooed the money in food thing. He said it was nasty. She didn't do it a few times and each time they had bad years. From there on, money and cabbage every single year.

  3. Such an interesting post Gary. Granny and her sister still see who can call the other first on Christmas morning to say Christmas Gift-and I always hear shotguns being fired around my community-neat to know how it started.

  4. I love the money and cabbage meal and wish that I had included it in the list. I did hear about "washing your money".....dimes, I think, and then using the water in cooking and to water plants, but then, as you mentioned, the money is now debased. There are other things that are really vague that had to do with apples, and hazel and juniper, but I just heard about them. Yeah, Tipper, the Cove where I live still honors the noise. Shotguns all night. I also remember "shooting the anvil," but I don't know enough about it to describe. I don't know if they used gunpowder or carbine.

  5. I meant to say "carbide" which I something I do know about. You put a little lump in a metal can with a stopper, spit on it and put the stopper back in. That was an impressive BANG when I was a kid.

  6. One difference I noted between your "cleaning day" and the way we did it further south was that our cleaning took place on New Year's Eve so as to get all the dirt out so things would be clean for the New Year. The implication was that your house would be the whole year what it was on New Year's Day, so it was a good idea for it to be as clean and fresh as possible. Also, Mama would NOT do her wash that day because it meant she'd be sick all year. One year she threw caution to the wind and was consequently sick the whole year. She never let that happen again!

  7. Yeah, I did a revision on that one this morning after I went back and read some accounts. I found it both ways (as I did for dumb suppers), but the New Years ritual definitely makes more sense. I looked up the Cherokee reference again and it said that they sometimes simply burned the house.

  8. Just found your blog.
    Love it...I will be following some of your reading suggestions...this area I now live in is rich in lore and history.

    I'm happy to have found someone with your skills to have done the "footwork" for me, directing me toward the reading I am interested in!
    Thank you!

  9. I used to shoot the anvil when I taught blacksmithing at Penland. You put one anvil upside down on the ground and fill the concave part of the base with about 1/2 pound of black powder. Put another anvil, right side up, on top of the charge with a fuse coming out between the two anvils. Light the fuse and run like hell! There's nothing like seeing a 150 pound anvil flying up about 20 feet in the air.

  10. Dave,
    I'll probably use your description of "shooting the anvil(s) in an additional article on old Appalachian Christmas traditions. I vaguely remember a John Parris article on the practice some 30 years ago.

    you are invited to my reception at City Lights this Friday, December 4th at 7:00. You will probably hear a lot about "lore and history."

  11. This is an excellent post. I just found your blog through Appalachian History. I think we have similar interests. My mother was English and it's been interesting to find some of her traditions being practiced in these mountains. Mincemeat, for example--my elderly neighbor taught me to make it. My mother made it from scratch when I was small, but later switched to store-bought. She never thought we'd be interested in making it, I guess. So my Appalachian neighbor showed me how.

  12. I guess in the interest of safety I should add a caveat about shooting an anvil. The blacksmiths associations have banned the practice since it is possible for shrapnel to come off the anvil not to mention getting hit with a 150 pound flying piece of metal.

  13. Gary my friend you are just "the master" of Appalachian history! This was just awesome !!! :)

  14. I love your chicken in the manger scene. Heard
    a story, read by the author on NPR, that revolved
    around the notion that God is a chicken... it came to the protagonist in a dream. I enjoyed
    everything you had to say about traditional Appalachian Christmas.

    john q

  15. Good Heavens! If God is a chicken, what does that make Tysons and Col. Sanders? Yes, I found that manger scene on Google.

  16. I don't think God is a chicken. But Colonel
    Sanders? Kind of looks the part.



  17. شركة مكافحة حشرات بجدة 0500589444
    شركة تركيب طارد حمام بجدة عملائنا الكرام هل تعاني من تسريب الطيور والحمام إلى منزلك أو فوق سطح مسكنك وتبحث دائماً عن أفضل شركات متخصصة لطرد الحمام ومكافحة الطيور فلديك أفضل شركة تركيب طارد حمام بجدة، التي تقوم بتركيب أشواك الحمام من النوع الاستيل الذي يمنع وقوف الطيور على وقوف الطيور على الأبواب الخاصة بمنزلك ولا داعي للخوف فيما يخص هذه المشكلة فلديها فريق عمل خاص بتركيب طارد الحمام للمكيفات والشفطات لذا تعتبر من أفضل الشركات في المملكة العربية.
    شركة مكافحة حشرات بمكة

    شركة مكافحة حشرات بجدة
    شركة مكافحة البق بجدة
    شركة مكافحة الصراصير بجدة
    شركة مكافحة النمل الابيض بجدة
    شركة مكافحة الفئران جدة
    شركة رش مبيدات بجدة
    شركة تركيب طارد حمام بجدة

  18. تنظيف بجدة 0500589444 لتنظيف المنازل والبيوت والشقق
    شركه تنظيف بجده من أكثر المهام التي تبحث عنها كل سيده لكي توصل كافة سبلشركة الراحة هي أعمال التنظيف بشكل عام، حيث أن من المعروف أن أعمال التنظيف اليومية تحتاج إلى بذل الكثير من الجهد والتعب من أجل الحصول على النتائج المرغوب بها ولا تستطيع الكثير من السيدات القيام بذلك بسبب ظروف عملها، أو ليس لديه الخبرة الكافية لكي تقوم بكافة أعمال التنظيف كما نريد، لا داعي لكل ذلك وما عليك سوى الاستعانة شركة تنظيف بجدة التي تقدم لك أفضل خدمات التنظيف الشاملة، تنظيف منازل تنظيف شقق تنظيف فلل تنظيف قصور تنظيف مصانع، وتقدم كل ذلك بأعلى مستوى من الكفاءة والدقة نظراً ما تملكه الشركة من فريق عمل يتميز بالكفاءة والمهارة والاحترافية في العمل، كما أنها تقدم خدمات التنظيف بالمستوى التي لا تستطيع السيدة العادية القيام بها بنفسها، وتعرف الشركة على أن توفر في حوزتها فقط التقنيات الحديثة التي تساعدها في إتمام عمليه التنظيف النتائج المرغوب بها، من العملاء يضيع الكثير من الوقت ومن أهم الأجهزة التي تستخدمها في أعمال التنظيف بالبخار التي تتم من خلال أعلى درجات الحرارة، التي لا تستطيع تحملها لكي تقوم بعمليه التنظيف والتعقيم والتطهير في نفس ذات الوقت ولهذا تحرص الشركة على تقديمه بأقل الأسعار الغير قابله للمنافسة، وهذه ميزة جيده لا توجد في الكثير من الشركات ولكن شركاتنا هدفها الحقيقي هو إرضاء عملائنا وليس هدفا جمع الأموال من فراغ، ثم عليك الاتصال بشركه تنظيف بجدة ولا تترددي وسوف تحصلين على كافه الخدمات التي تردينها بنفسك.
    شركة تنظيف بجدة
    شركة تنظيف بالبخار بجدة

    شركة نظافة بجدة
    شركة تنظيف كنب بجدة
    شركة تنظيف سجاد بجدة
    شركة تنظيف شقق بجدة
    شركة تنظيف منازل بجدة
    شركة تنظيف فلل بجدة
    شركة تنظيف مكيفات بجدة
    اسعار شركات التنظيف في جده

  19. شركة تنظيف بالبخار بجدة
    كما ذكرنا في السابق انه تقنيه البخار لا تتوفر لدى ربات البيوت العاديين ولكن شركه تنظيف بالبخار بجده، تحرص على أن توفر لعملائها الكرام أفضل أجهزه البخار المستخدمة في عمليه التنظيف الهامة وإتمام عمليه التنظيف بأعلى مستوى من الكفاءة، وتستخدم هذه الأجهزة لتنظيف السجاد أنواع السجاد والموكيت لكي يتخلصوا من الأتربة المتراكمة بها والبقع التي من الصعب إزالتها، باستخدام درجات حرارة عالية ولكنها لا تظهر المنسوجات كما أنها تستخدم لتنظيف الكنب من خلال آلاتها الدقيقة، التي تستطيع الوصول للأماكن الضيقة بكل سهوله وتقوم بتنظيفها والتخلص من أي أتربه علقة في الثنايا لا تستطيع السيدة الوصول إليه.

    شركة نظافة بالبخار بجدة
    شركة تنظيف ستائر بالبخار بجدة
    تنظيف الكنب بالبخار بجدة
    شركة تنظيف السجاد بالبخار بجده
    شركة تنظيف بمكة

  20. شركة تنظيف خزانات بجدة
    الخزانات من الأشياء التي يجب أن يتم الاهتمام بنظافتها وإجراء النظافة وصيانة دوريه عليها بالكلام وشركه تنظيف بجده تقدم خدمه تنظيف الخزانات بأسعار رخيصة جداً وفي متناول الجميع في الشركة، لا تريد أن تسبب في أعضاء إضافية على العملاء لذلك فأن أسعارها رخيصة جداً، ونحن ننفذها لنشعر عملائنا الكرام بالراحة مع التعامل معها ومن جانب أخر، كما أنها تقدم أفضل أنواع المعقمات والمنظفات التي يتم استخدامها في تنظيف الخزانات، كما أننا نوفر جهاز قياس نسبه الكلور في الماء وذلك تعاون معنا الآن.
    شركة غسيل خزانات بجدة
    شركة عزل خزانات بجدة
    شركة جلي بلاط بجدة
    شركة تسليك مجاري بجدة
    شركة كشف تسربات المياه بجدة
    شركة تنظيف خزانات بجدة
    شركة عزل بجدة
    شركة عزل بمكة
    شركة تنظيف خزانات بمكة

  21. -شركة نقل عفش بجدة تعتبر مهمة تغير محل السكن أو العمل من المهام الشاقة، التي يتعرض لها الكثير من سكان جدة، مما يجعلهم يلجئون لشركات نقل العفش والأثاث بجدة حتى تساعدهم في تنفيذ مهام النقل المتميزة، لذا فما عليك غير التعامل مع شركة نقل عفش بجدة، التي تقدم كافة أعمال النقل وأصعب الأعمال من خلال فريق عملها المحترف، وأيضاً حرصها الدائم على توفير أفضل الوسائل والأساليب المستخدمة في نقل العفش والأثاث فشركتنا الأفضل على مستوى العالم كله وليس بجدة فقط، لحرصها الدائم على إن تقدم كافة خدماتها بأقل الأسعار، فهي تسعى دائم أن تكسب ثقة عملائها ولا تكسب الكثير من المال من فراغ.
    شركة نقل عفش بجدة
    شركة شراء اثاث مستعمل بجدة
    شركة نقل عفش بمكة

    جميع المواطنين بلا استثناء في مدينه جده يحتاجون إلى الكثير من الخدمات وهناك خدمات يستطيع المواطن العادي التعامل معها وحلها دون الاستعانة بأي شخص أخر و خدمات أخرى، لابد فيها من أن يتعاون مع أشخاص آخرين لكي يتم انجاز هذه الخدمة بدون إي عواقب وخيمة على سبيل المثال يتعرض الإنسان بشكل يومي، إلى مشاكل عديدة مرتبطة بالمياه وبالكهرباء تمديد الغاز، وهذه المشكلات لابد فيها من التعامل مع شركات متخصصة في هذه المجالات لكي يتم تجنب المشاكل قدر الإمكان وان كنت تبحث عن شركه متميزة في هذه المجالات فلا تتردد بالاتصال بشركاتنا فهي توفر طاقم كبير أعمال الكهرباء والسباكة و أعمال تمديد الغاز، وذلك بدر الآن للتعاون معنا دون أي تردد.
    سباك بجدة
    فني دش بجدة
    معلم جبس بورد بجدة
    قهوجيين بجدة
    كهربائي بجدة
    شركة تمديد الغاز المركزي بجدة

    شركة تنسيق حدائق بجدة